Igualdad de género. El plan de Natalie Portman para hacer estallar el fútbol en Estados Unidos

A pocas cuadras de la sede de Amazon Studios en Santa Mónica, junto a una empresa emergente que desarrolla bagels altos en proteínas y bajos en carbohidratos, se encuentran las oficinas de una de las marcas nuevas más populares de Los Ángeles. En el interior, es amplio y luminoso, con toques de diseño como tuberías expuestas y lámparas industriales, además de algunos perros que se asoman por debajo de los escritorios.

Pero hay algunos detalles que no encontrarás en ningún otro lugar: un piso envuelto en plástico de color neón cerca de la entrada principal y una pared dominada por fotos de mujeres: de los futbolistas de Angel City FC, sus fanáticos y el nuevo cuerpo técnico del equipo. , en su mayoría mujeres, muchas de las cuales están reunidas alrededor de escritorios vecinos.

Las conversaciones que mantienen en esa mañana de febrero son sin duda diferentes a las que se hablan en las oficinas vecinas. Acaba de llegar la noticia de que las integrantes de la selección femenina de fútbol, ​​que representa a los Estados Unidos a nivel internacional y ganó la Copa del Mundo de 2019, acordaron un histórico acuerdo de igualdad salarial por 24 millones de dólares con la junta directiva del gobierno nacional del deporte, la Federación de Fútbol de EE.UU. Además de otorgar salarios retroactivos a jugadores actuales y anteriores, US Soccer también se ha comprometido a igualar los salarios entre los equipos nacionales masculinos y femeninos.

“Esa es una gran declaración para los deportes femeninos”, dice la presidenta y cofundadora de Angel City, Julie Uhrman, sentada en una silla plegable en un patio iluminado por el sol cerca de la oficina de su club. El equipo nacional femenino recibe más espectadores y atención que el equipo masculino, dice, lo que lleva a los fanáticos a comprar más mercadería. “Por fin se reconoce la equidad de pago, era algo que buscábamos hace mucho tiempo”.

La equidad, en ingresos y oportunidades, es la misión de su club, uno de los dos equipos que acaba de iniciar su primera temporada en la Liga Nacional Femenina de Fútbol (conocida por las siglas NWSL), que ya tiene diez años.

Desde su fundación hace dos años, Angel City ha sido noticia por su junta directiva repleta de estrellas. Uhrman, que tiene experiencia en tecnología y entretenimiento (anteriormente supervisó los servicios de transmisión de Lionsgate y el desarrollo de negocios para la startup de realidad virtual Jaunt), cofundó el equipo con la actriz Natalie Portman y Kara Nortman, socia gerente de Upfront Ventures, el mayor capital firma de fondos en Los Ángeles. El cofundador de Reddit y capitalista de riesgo Alexis Ohanian es el principal inversionista del equipo, y los otros seguidores del club incluyen actores de primera línea (Eva Longoria, America Ferrera), leyendas del tenis (Billie Jean King, Serena Williams) y varios exjugadores. Equipo de fútbol femenino estadounidense, como Mia Hamm, Abby Wambach, Julie Foudy.

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El grupo de accionistas se unió en torno a la idea de que su empresa era más grande que el fútbol. “Nos encanta el fútbol”, dice Portman. “Pero también tenemos una misión secundaria, que es mejorar las condiciones de los atletas”.

Para Angel City, este objetivo implica crear un modelo de propiedad que pida a los inversores que actúen más como fundadores y se comprometan con el equipo en todos los niveles. El club también ha desarrollado un programa de patrocinio pionero en la industria para atraer marcas que tradicionalmente no están alineadas con el deporte y está encontrando nuevas formas de apoyar a sus jugadores dentro y fuera de la cancha.

Para su proyecto Angel City, Portman sumó como accionistas a otras celebridades como la tenista Serena Williams.
Para su proyecto Angel City, Portman sumó como accionistas a otras celebridades como la tenista Serena Williams.punto de acceso

En una liga donde el salario mínimo es de $35.000 y el máximo de $75.000, hay mucho trabajo por hacer. (Los jugadores de reserva en la Major League Soccer masculina también ganan un mínimo de $ 65,500). Pero no se trata solo del dinero. En 2021, los entrenadores masculinos de 5 de los 10 equipos de la liga fueron despedidos o renunciaron debido a denuncias de mala conducta, incluidos comentarios racistas, conducta sexual inapropiada y abuso verbal. En septiembre, The Athletic publicó una historia explosiva en la que varios jugadores acusaron al gerente de North Carolina Courage, Paul Riley, de coerción sexual y de hacer comentarios inapropiados. (Riley, quien fue despedida, ha negado la mayoría de las acusaciones). Lisa Baird, una vez elogiada por su éxito en el crecimiento de la liga como comisionada, renunció después de que se supo que estaba al tanto de las afirmaciones de Riley en diferentes meses. La abogada general Lisa Levine también renunció. Hay dos investigaciones pendientes sobre lo sucedido.

Detrás de todo esto está el hecho de que la NWSL es la tercera encarnación de una liga profesional de fútbol femenino en los Estados Unidos. Las versiones anteriores fallaron debido a la inestabilidad financiera. Ese legado ha tenido un impacto duradero. El miedo a dañar la liga o hacer algo que pueda frenar su impulso “puede perpetuar una cultura del silencio, que puede perpetuar una cultura de abuso”, dijo Meghann Burke, directora ejecutiva de la Asociación de Jugadores de la NWSL.

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Más allá de estos desafíos, el potencial comercial es enorme: a diferencia de la MLS, que compite por jugadores y espectadores masculinos contra ligas de larga trayectoria en todo el mundo, la NWSL tiene algunos de los mejores talentos del mundo y una audiencia nativa.

para desarrollar un mundo de fans vibrante en torno a una liga deportiva, la gente debería preocuparse profundamente por sus rivalidades y jugadores, dice David Berri, economista deportivo y profesor de la Universidad del Sur de Utah. Y con el fútbol femenino estadounidense, dice, “el vínculo emocional ya existe”, gracias a una selección nacional dominante. (La mayoría de los miembros del equipo nacional también juegan en los equipos de clubes de la NWSL). Si la liga continúa aumentando el número de espectadores y atrayendo a los mejores jugadores, podría, con el tiempo suficiente, estar al lado de más ligas masculinas populares en el mundo, como la Premier inglesa. Liga y la Liga española.

Angel City está preparada para desempeñar un papel clave en este ambicioso objetivo. Sin embargo, primero debe demostrar que su modelo de negocio es rentable.. “Tengo a los mejores atletas del mundo jugando un deporte global en una ciudad de campeones”, dice Uhrman. “Ahora construiremos el club con autenticidad, pensando en él como una marca”.

El ejemplo de Angel City está siendo replicado por otros equipos. Angie Long, copropietaria del equipo Kansas City Current NWSL, fue compañera de clase de Nortman en la Universidad de Princeton y directora de inversiones de Palmer Square Capital Management, un fondo que gestiona más de 22.100 millones de dólares en activos. Habló con Nortman después de la Copa del Mundo de 2019 sobre lo que se necesita para comprar un equipo y llevarlo al mercado y, con su esposo Chris y la empresaria de fitness Brittany Matthews, lanzaron un club en Kansas City (la ex de la ciudad había cerrado en 2017) . The Current, ahora en su segunda temporada, ha adoptado el modelo de patrocinio comunitario del 10% de Angel City. “Pensamos absolutamente que era una idea fenomenal, una forma de unir el deporte y la comunidad”, dice Long. Hace unos meses, la empresaria y sus asociados en el club de Kansas anunciaron los planes para construir un estadio de fútbol a orillas del río Missouri, que requerirá una inversión de la WSL de 90 millones de dólares y tendrá una capacidad de 11.500 espectadores.

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Hay señales de que el campeonato avanza a buen ritmo. En 2021, las menciones en los medios y las impresiones de la liga han crecido un 334 % desde 2020, según la consultora deportiva Navigate.

En febrero, la jugadora de 19 años Trinity Rodman firmó el mayor contrato en la historia de la NWSL. Según los informes, la extensión de cuatro años con Washington Spirit cerró en $ 1.1 millones. En noviembre pasado, un récord de 525 000 espectadores sintonizaron para ver las Finales de la NWSL, un aumento del 216 % con respecto a las Finales de 2019. Y este abril, un partido de pretemporada entre Angel City y San Diego Wave anotó 456 000 espectadores en CBS. “Hay mucha gente viendo fútbol femenino”, dijo Uhrman en Twitter.

Aun así, solo cinco de los 146 partidos de liga de la temporada 2021 fueron retransmitidos por CBS. El resto estaban disponibles a su servicio. transmisión, Paramount Plus y CBS Sports Network por cable, junto con Twitch. Pero los derechos de transmisión de la liga en Twitch expiran en 2023 y el acuerdo de CBS expira en 2024, lo que significa que podrían llegar acuerdos más lucrativos.

Chelsea Clinton, hija del expresidente Bill Clinton, es otra celebridad que está invirtiendo en un equipo de fútbol femenino, en este caso el Washington Spirit.
Chelsea Clinton, hija del expresidente Bill Clinton, es otra celebridad que está invirtiendo en un equipo de fútbol femenino, en este caso el Washington Spirit.Getty

Meghann Burke, portera del Asheville City SC y directora de la Asociación de Jugadores de la NWSL, ayudó a negociar el primer convenio colectivo de la liga en enero. Él dice que parte de la razón por la que los jugadores firmaron un contrato a largo plazo de cinco años fue la estipulación de que recibirán el 10% de los ingresos netos por transmisión si la liga es rentable en los años tres, cuatro y cinco de la CBA. “Se habla mucho de querer apostar por nosotros mismos y estar dispuestos a correr riesgos porque creemos que hay una gran oportunidad de crecimiento”, dice el representante gremial de los jugadores.

Esta es también la ubicación de Angel City. Ohanian, por su parte, tiene mucha confianza en el futuro del negocio del fútbol femenino. Cuando recibe tuits llenos de odio sobre cómo está perdiendo el tiempo invirtiendo en deportes femeninos, los guarda en una carpeta especial de Dropbox. “Me dan energía”, dice. “Cada vez que recibo otra actualización de los inversores sobre Angel City o veo más progreso, solo pienso en esos tweets y me siento aún más motivado”.

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